A surpreendente onipresença de Debbie Allen

Na era do distanciamento social, nenhum perfil de celebridade pode começar com o assunto entrando como um lobo em um bar de hotel ou escolhendo delicadamente um café da manhã. Mas Debbie Allen, a dançarina, atriz, coreógrafa, diretora e produtora de 71 anos, sabe como fazer uma entrada de comando mesmo no Zoom: Quando a tela apaga, está Allen, de óculos, vestido com um roupão rosa aconchegante e resplandecentemente apoiado em alguns travesseiros em uma cama de aparência luxuosa.

Demora apenas um momento para que fique claro, porém, que Allen está na cama tarde em uma manhã de sexta-feira, não no modo preguiçoso e ocioso, mas no caminho de Edith Wharton, que sentiu que a liberdade física de pijamas facilitavam a liberdade criativa, ou Truman Capote, que professava trabalhar da hora do café à hora do martini deitado - pessoas cujas ambições eram tão amplas que a linha entre as horas de trabalho e as horas de descanso foi perdida no esquecimento. Allen, em teleconferência de uma casa alugada em Atlanta, está no momento dando uma pausa de uma hora na edição de um episódio que dirigiu de Grey's Anatomy, um programa no qual ela apareceu desde 2011 e é produtora executiva desde 2015. (Ela dá um tapinha no laptop ao lado de ela como ela explica.) Mas ela está principalmente na cidade para dirigir Samuel L. Jackson em uma nova adaptação para a Apple TV do romance de Walter Mosley, Os Últimos Dias de Ptolomeu Gray.

Ontem, antes de sair do escritório, disseram-me que perdemos um local. Portanto, tenho que recalibrar tudo o que faria, explica Allen, um dos homenageados do Kennedy Center deste ano. Mas isso faz parte. Você sabe? Isso o mantém alerta. Mais tarde, ela irá para o Tyler Perry Studios, o complexo de 330 acres de Atlanta para assistir a audições para A Jazzman’s Blues, um filme de duas décadas nas obras que Perry, o diretor, pediu a Allen para coreografar.



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Esta é Debbie Allen à primeira vista. Sua carreira de quase meio século é uma mistura eclética de realizações inovadoras. É quase tão eclético como a lista de pessoas que ela ensinou, inspirou e deu oportunidades ao longo do caminho.

Irmã de Allen - nascida Phylicia Ayers-Allen mas mais tarde conhecida como a atriz Phylicia Rashad - soube desde cedo que seu pequeno irmão colo iria crescer para ser uma dançarina. Allen estava sempre pegando minhas meias e grampos, me seguindo aonde quer que eu fosse, lembra Rashad, de 72 anos. Mas, mesmo quando menina, Allen ansiava pelo tipo de treinamento que a colocaria no caminho da dança profissional.

É claro que, em Houston, nos anos 1950, perseguir esse sonho quando era uma jovem negra exigia persistência extra. Nas melhores escolas de dança, diz Allen, você nem passa pela porta.

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Duas mulheres foram fundamentais para conseguir o treinamento de Allen que ela tanto desejava. Uma era Patsy Swayze, coreógrafa e instrutora de dança (e mãe do ator Patrick Swayze). Allen costumava passar por sua escola de dança com frequência, desejando que ela pudesse entrar, e ela me viu muitas vezes. Um dia, ela disse - Allen adota um sotaque sulista sotaque - 'Garotinha, porque você está aí? 'Eu disse' sinto muito '. Ela disse:' Você sabe dançar? 'E eu disse' Sim, senhora '. Ela disse:' Bem, traga seus sapatos amanhã, e não estar atrasado.'

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O outro era a mãe de Allen e Rashad, a poetisa Vivian Ayers-Allen. Quando Allen tinha 9 anos, Ayers-Allen, que uma vez estudou a cultura maia , levou suas filhas para morar no México, na Cidade do México e em um vilarejo próximo a Tenancingo, por nove meses. Mamãe estava cansada da segregação e do racismo, diz Allen, então decidiu nos tirar daqui e nos mostrar do que ela estava falando o tempo todo. Lá, Allen e sua irmã podiam sentar e pedir hambúrgueres com a mãe em uma lanchonete. Allen poderia ir para a aula de dança e eles estavam felizes com isso. Eles achavam que eu era talentosa, diz ela. Isso abriu os olhos de Allen para possibilidades que ela não havia imaginado.

Logo, uma companhia de balé profissional convidou Allen para treinar com ela. Não havia outras crianças. Mas Debbie estava lá, se segurando, Rashad lembra.

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Quando olho para trás, vejo aquelas sementes que estavam sendo plantadas, acrescenta Rashad. Em nossa casa, não havia nada a dizer que ‘Você não pode fazer isso’. Minha mãe fez isso.

Quando a família voltou para o Texas, como Rashad conta, Allen partiu na direção de uma carreira de dança. No colégio, Allen se apresentou com o corpo de balé da Grande Ópera de Houston, mesmo enquanto continuava com a equipe de natação e a orquestra de cordas. Ela sempre foi muito, muito ativa, diz Rashad.

Quando Allen estava na faculdade na Howard University, um verão que sua mãe a enviou para o American Dance Festival em New London, Connecticut, que foi uma transformação para mim, diz Allen. Conheci - em um verão - Alvin Ailey, Martha Graham, Twyla Tharp e Talley Beatty, protegida de Katherine Dunham. Não havia como voltar depois disso.

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Na verdade, as únicas direções para Allen nos anos seguintes foram para frente e para cima. Em 1970, ela estava na Broadway, com uma parte do coro em Purlie. Seis anos depois, ela fez sua estréia na televisão com um pequeno papel no Good Times. Seu primeiro papel importante na Broadway veio em 1980, como Anita em West Side Story, que lhe rendeu uma indicação ao Tony. No mesmo ano, ela apareceu como Lydia Grant no filme Fame, sobre uma escola de artes cênicas na cidade de Nova York, e reprisou o papel na adaptação para a TV dois anos depois. Ela ganhou dois Emmys como coreógrafa principal do programa e um Globo de Ouro de melhor atriz e, em 1984, começou a dirigir episódios.

Quando Allen conseguiu o papel-título na produção da Broadway de 1986 de Sweet Charity, coreografada por Bob Fosse e Gwen Verdon, seus colegas de elenco a conheciam de reputação.

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Bebe Neuwirth, que interpretou o papel coadjuvante do amigo de Charity, Nickie, viu Allen em West Side Story e tinha grandes expectativas para sua Charity. Ainda assim, ela ficou chocada com o que viu.

Em todo o teatro musical, diz Neuwirth, o papel é o mais difícil possível. Aerobicamente, é o mais difícil possível. Emocionalmente, os altos e baixos, e o comédia - tem que ser apenas uma performance virtuosa. Allen recebeu uma segunda indicação ao Tony, mas o que foi mais impressionante para Neuwirth foi que Allen encontrou reservas de energia suficientes para se envolver individualmente com cada um dos membros do elenco.

Para ela desempenhar o papel tão lindamente quanto fez e ser um líder exemplar do nosso elenco? Neuwirth maravilhas. Quero dizer, ela tem minha devoção ao longo da vida.

Se Allen era uma vela de ignição naquela época , os anos desde então só a viram florescer em uma força total da natureza. Allen assumiu como produtor e muitas vezes diretor do spinoff de Cosby Show, A Different World, no início de sua segunda temporada em 1988 - contratado por Bill Cosby depois que Rashad estrelou como ator convidado e retransmitiu a ele o baixo moral que ela vira no set. Allen prontamente transformou o programa em um clássico instantâneo sobre a vida nos campi universitários historicamente negros. Ao longo da década de 1990, ela coreografou várias transmissões do Oscar. Em 2001, ela fundou a Debbie Allen Dance Academy (DADA) em Los Angeles.

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Da mesma forma que os níveis de influência dos treinadores da NFL às vezes são medidos em árvores de treinamento, o legado de longo alcance de Debbie Allen poderia ser medido no sucesso de outros atores, dançarinos, coreógrafos e diretores que passaram um tempo sob sua tutela. Allen é uma presença inescapável no entretenimento do século 21. Ainda que dela corpo do trabalho não é familiar, é provável que você conheça o trabalho das pessoas que ela apoiou.

Em 1982, Allen contratou uma jovem e ambiciosa bailarina para dançar na Fama. Dezessete anos depois, Marguerite Derricks se tornou a primeira coreógrafa a ganhar três prêmios Emmy consecutivos. Eartha Robinson, outra dançarina da Fama, coreografou filmes como Sister Act 2 e The Fighting Temptations e mais tarde fundou sua própria escola de dança em North Hollywood. Sergio Trujillo, que dançou em três dos dez shows do Oscar que Allen coreografou e se tornou um amigo próximo, ganhou o prêmio Tony de 2019 de melhor coreografia do musical Ain't Too Proud. Kylie Jefferson, que começou a treinar em DADA aos 6 anos, agora é a estrela do drama da escola de balé da Netflix, Tiny Pretty Things.

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Shonda Rhimes, a criadora de Grey’s Anatomy e outras séries, apontou que Allen abriu caminhos pelos quais Rhimes às vezes recebe o crédito por engano. Ela colocar pessoas de cor na televisão e exibi-las de uma forma que nunca haviam sido vistas antes. Ela contou histórias que não haviam sido contadas antes. Ela deu oportunidades às pessoas que não tinham oportunidades antes, Rhimes disse em um perfil da Elle 2019 de Allen .

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Quando se tornou produtora executiva de Grey, um trabalho que envolvia a contratação de diretores para cada episódio, ela sabia que tipo de poder poderia exercer - e decidiu que metade dos 24 episódios da temporada seriam dirigidos por mulheres. Isso foi antes do #MeToo de tudo. Eu fiz isso sozinha, ela ressalta. E eu encontrei essa marca. Eu descobri mulheres que, agora eu não posso mais ter, elas são tão populares e talentosas.

Uma dessas mulheres: Sydney Freeland, uma diretora de cinema e TV de ascendência navajo. Depois que Allen viu sua entrada no Festival de Cinema de Sundance de 2017, Deidra & Laney Rob a Train, ela pediu uma reunião.

Conversamos por cerca de 45 minutos e lembro-me de ter saído pensando: ‘Bem, se nada mais, tenho que conhecer Debbie Allen’, disse Freeland. Uma semana depois, ela recebeu uma oferta para dirigir um episódio de Grey’s Anatomy.

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Em preparação, Freeland observou Allen dirigindo um episódio. Eu fiz muitas sombras no meu dia, e esta foi a primeira vez que fiz isso assim, Freeland diz. Para o episódio que ela estava dirigindo, ela me disse: ‘Ok, analise este episódio como se você é vai direcioná-lo. Allen então ofereceu sugestões: Isso está funcionando. Com isso, você pode se meter em apuros. Nunca tive um mentor, ou qualquer pessoa, que se oferecesse tanto, acrescenta Freeland.

Para Freeland, cuja formação está na edição de filmes, ser orientado por um coreógrafo meio que explodiu toda a minha abordagem.

Ela me perguntou: Como o ator se move no espaço? ... Encontre seu movimento primeiro, então decida para onde a câmera vai ', Freeland relembra. Quando ela falou para a revista ART, Freeland estava se preparando para dirigir seu vigésimo episódio de TV no período de quatro anos.

Allen também conseguiu transformar Ellen Pompeo em diretora, a estrela de Grey’s Anatomy. As coisas estavam tensas entre Pompeo e os executivos do programa depois que seu co-estrela Patrick Dempsey saiu em 2015. Pompeo, confiante de que poderia levar a série sozinha e frustrada por Grey consumir tanto de sua vida profissional, pediu um aumento e resistiu à insistência dos executivos em imediatamente trazendo um novo interesse amoroso. Em 2017, lembra Pompeo, ela queria reduzir o tempo que passava no set.

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Outros produtores, diz Pompeo, podem ter olhado para o meu comportamento e dito: ‘Oh, ela é falando de novo, 'ou' Oh, ela quer fazer isto de novo. 'Mas Allen, que estava no programa há seis anos e era produtor executivo há dois, via as opiniões profundamente arraigadas de Pompeo sobre o programa como uma vantagem, não uma desvantagem.

Eu disse: ‘Vamos, G. Vamos.’ Ela disse: ‘Sério?’, Diz Allen. Ela sempre tem grandes ideias sobre a história e como deve ser a ação de sua personagem. Eu disse: 'Sim. É hora de você entrar no seu pônei e cavalgar. 'Pompeo fez sua estréia na direção em 2017, na 13ª temporada do programa, e voltou a dirigir outro no ano seguinte.

Eu vou dizer, ela começou com encorajamento, e então se tornou uma perseguição, Pompeo lembra com uma risada. Mas ela reconheceu em mim uma qualidade que algumas pessoas podem descaracterizar. As mulheres muitas vezes são caracterizadas como excessivamente teimosas ou mandonas, mas Debbie via minhas idéias exatamente como isso - como criatividade, como idéias e como paixão.

No mês passado, no aniversário de casamento de Allen, Pompeo enviou a Allen e seu marido (o ex-jogador da NBA Norm Nixon) uma escultura floral em forma de caixa cheia de rosas vermelhas que era mais alta do que a própria Allen.

Allen recua diante de uma pergunta sobre seu legado. Por que decidir agora se ela quer ser lembrada como dançarina, como ator, como coreógrafa, como diretora - ou algo totalmente diferente? Além disso, Allen ainda tem ambições que ela nem conseguiu realizar. Eu gostaria muito de dirigir óperas, diz Allen. Eu não fiz isso ainda.

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Ela pode ser conhecida por receber uma chamada de Zoom na cama, mas o tempo de inatividade real é raro. Ela adora ler, mas o livro de Noam Chomsky e as memórias de Matthew McConaughey que ela comprou no ano passado ainda estão inacabados. Ela adora uma boa soneca, ela afirma. Mas Rashad diz que ela precisa lembrar a irmã de dormir um pouco de vez em quando.

Eu adoraria tirar uma soneca agora, Allen insiste na noite de uma quarta-feira, no viva-voz em seu camarim em Los Angeles depois de um longo dia gravando o final da temporada de Grey’s Anatomy e tendo reuniões do Zoom com seus colegas no DCAT. (A academia está planejando uma festa de gala e abrindo uma escola de artes cênicas.)

Mas, como sempre, outro episódio de Grey que ela dirigiu precisa de uma edição de pós-produção, diz ela. O roteiro de um filme de Natal precisa ser reescrito. Allen tem projetos para terminar e pessoas para ajudar antes de descansar.

As homenagens do Kennedy Center irá ao ar às 20h00 6 de junho na CBS.

correção

Em uma versão anterior desta história, uma legenda dizia que uma foto de Debbie Allen, Linzi Hateley e Gene Anthony Ray retratava um ensaio para Fame. Na verdade, foi um ensaio para o musical Carrie.