Madame C.J. Walker abordou a política do cabelo preto. Mais de um século depois, a batalha ainda continua.

Cabelo pode ser liberdade ou escravidão. A escolha é sua, Sarah Breedlove grita para uma multidão crescente de mulheres negras enquanto exibe seu criador de cabelo caseiro - latas de esperança do tamanho da palma da mão - na série limitada da Netflix Self Made.

Na cena, Sarah ainda não é Madame C.J. Walker: a primeira mulher afro-americana milionária que empregava quase 10.000 trabalhadores, possuía fábricas movimentadas administradas por mulheres e construía uma mansão ao lado de John D. Rockefeller. Mas mesmo sem o nome chique, Sarah tem visão e rapidamente emerge como a voz mais alta no que agora conhecemos como a Grande Conversação sobre cabelos negros. Deve ser direto? Natural? Julgado? Tocado? Deixado sozinho?

Um século depois, a sociedade ainda está tentando responder a essas perguntas. E Self Made, um zip sério pela vida extraordinária de Walker contada em quatro episódios lançados na sexta-feira, é parte de uma onda cultural sobre o cabelo das mulheres afro-americanas que vem crescendo - como o primeiro produto milagroso de Madam - há algum tempo.



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Essa conversa sobre cabelo já dura cinco, 10, 20, disse Jamyla Bennu, cofundadora da Oyin Handmade, uma linha de produtos orgânicos para cabelos altamente texturizados. Nós temos estive tendo essa conversa. O que torna este momento diferente, disse ela, é que o mundo - tornado menor por meio da Internet - pode finalmente estar pegando fogo.

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Em fevereiro, o curta de animação Hair Love, sobre uma garotinha negra e seu pai aprendendo a cuidar de seus cachos texturizados, ganhou um Oscar. The CROWN Act , um projeto de lei que proíbe a discriminação natural do cabelo, tornou-se lei na Califórnia em janeiro. No mesmo mês, a Rep. Ayanna Pressley (D-Mass.), Um quarto da equipe que regularmente exibia penteados naturais no palco nacional, revelou que tem alopecia, uma doença auto-imune que causa queda de cabelo. Você não é seu cabelo. E isso é verdade, Pressley explicou em um vídeo emocional . Mas eu ainda quero.

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Muitas histórias estão sendo feitas sobre o cabelo agora, mas não é realmente sobre o cabelo. Não para mim, pelo menos, a atriz Octavia Spencer, que interpreta Walker na série Netflix, disse ao Boston Globe em uma entrevista .

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É isso: tem tudo a ver com cabelo. Mas nunca é realmente sobre cabelo.

A tataraneta de Madame Walker, A’Lelia Bundles, em cujo livro o programa se baseia, concordou: Isso é sobre poder, disse ela.

A história está na mesa dos executivos de Hollywood há muitos, muitos anos, disse Bundles, autora de On Her Own Ground: The Life And Times of Madam C.J. Walker. O grande conto americano de sua parente - nascido quatro anos após a Proclamação de Emancipação, e então viajando de lavadeira a chefe de seu próprio império de cosméticos - está a caminho de uma tela desde o final dos anos 80. Foi quando Alex Haley, autor da seminal saga Roots, apresentou a ideia pela primeira vez. Isso não deu certo. Então, em 2001, a Columbia TriStar (agora Sony Pictures Television) adquiriu o livro de Bundles. Então naquela negócio fracassou. Em seguida, veio a HBO. E bem …

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O que mudou recentemente parece ser a atitude de Hollywood em relação a filmes centrados em personagens negros. The Butler, 12 Years a Slave e outros filmes provaram que podiam ser vendidos no mercado interno e externo. Nesse ponto, disse Bundles, comecei a receber muitas ligações.

Mas há algo maior acontecendo também. Bundles pensa que estamos em um momento - um momento em que o discurso em torno do cabelo preto mudou (de novo) de tal forma que talvez esta seja a última vez que falamos sobre isso.

Isso é diferente para mim, disse Bundles. Quando eu estava no último ano do ensino médio em 1969, passando de permanente para afro, pensei que havíamos vencido essa batalha. Mas esse pêndulo balançou para trás com a pressão social. Agora existem leis que impedem as pessoas de nos sancionar e nos policiar.

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Leis como a já mencionada Lei da COROA (Criando um Local de Trabalho Aberto e Respeitoso para Cabelo Natural). Apresentado pela primeira vez pela senadora do estado da Califórnia Holly Mitchell (D), que usa seu próprio cabelo in locs há décadas, ele proíbe a discriminação contra penteados naturais associados à raça.

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Sua passagem foi pessoal. Durante anos, Mitchell tinha respondido cartas de meninas que eram intimidadas por causa de seus cabelos naturais. Ela regularmente enviava a eles sua foto oficial da California State House em resposta, na qual ela está em um terno parecendo toda senatorial pelos meus vizinhos, ela disse. Ela se lembrou daquelas meninas e daquela imagem enquanto elaborava a própria legislação que as protegeria.

Isso é mais profundo do que cabelo, disse Mitchell. Esta é uma questão de cultura, escolha, percepção e como redefinimos o conceito do que é aceitável e do que é atraente.

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Tiffany Gill, autora do livro Beauty Shop Politics, concorda com Bundle e Mitchell. É o cabelo como meio de mobilidade, o cabelo como meio de as mulheres negras reivindicarem uma identidade moderna. Isso é algo que muitas vezes é esquecido nas conversas, disse ela.

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Cabelo preto é pessoal, persistente e político. Sempre foi. Walker incentivou todos os seus agentes de vendas a serem politicamente ativos - tanto que era praticamente uma exigência de trabalho. No final de uma das convenções de sua empresa no início do século 20, ela reuniu seus funcionários para escrever um telegrama ao presidente Woodrow Wilson, instando-o a assinar uma legislação anti-linchamento. Ela doou. Ela marchou. Ela fez lobby. Se o cabelo das mulheres negras era liso o suficiente para simular o cabelo branco não era a verdadeira preocupação de Madame Walker, mas se as mulheres negras tinham acesso a renda, educação e independência era.

Há uma linha mestra, então, entre os primeiros produtos de cabelo de Walker - destinados a fornecer para mulheres negras apenas uma ou duas gerações fora da escravidão - e a aceitação cultural do cabelo agora sendo codificada em lei. No entanto, a resistência ainda permanece. Sim, Hair Love ganhou um Oscar, mas lembre-se do adolescente DeAndre Arnold, que foi convidado a comparecer à cerimônia ao lado dos produtores depois que ganhou as manchetes porque seu colégio exigia que ele cortasse seus locs para andar na formatura.

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Embora já tenham se passado quase 101 anos desde que Walker morreu, aqui estamos nós, ainda lutando com as coisas que crescem em nossas cabeças. Em 2020, a dinâmica do poder está finalmente mudando de forma irrevogável?

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Este é um momento, não o primeiro momento, em que há um impulso para não se desculpar com a escuridão, disse Gill. Coisas que costumávamos falar apenas nos salões de beleza agora estão sendo faladas no público em geral.

Para as mulheres negras em particular, os salões de beleza - como os pioneiros de Walker - sempre foram espaços onde elas se sentiam seguras, centradas e, o mais importante, vistas. Walker foi um dos primeiros a segurar aquele espelho, e agora cabe à cultura em grande escala finalmente dar uma boa olhada.