O diretor de ‘Space Jam: A New Legacy’ Malcolm D. Lee nunca teve medo de dar às pessoas o que elas queriam

À primeira vista, Malcolm D. Lee dirigindo o segundo filme da franquia Space Jam faz tanto sentido quanto qualquer coisa em Space Jam faz sentido. No primeiro filme, os personagens de Looney Tunes recrutam Michael Jordan para ajudá-los a vencer um jogo de basquete contra um grupo de alienígenas malvados com a intenção de forçar os Tunes a viverem seus dias como a principal atração de um parque temático sombrio. É ridículo e lendário - o filme de 1996 arrecadou mais de US $ 230 milhões em todo o mundo, gerou mais de US $ 1 bilhão em vendas no varejo e, pelo menos por agora, continua sendo o filme de basquete de maior bilheteria de todos os tempos.

Quando Lee foi abordado pela primeira vez para dirigir Space Jam: A New Legacy, uma sequência tão esperada estrelando LeBron James, ele hesitou. Não achei que o filme de basquete que eu queria fazer fosse ‘Space Jam’ ', disse ele recentemente durante um café em um restaurante a menos de três quilômetros de sua alma mater, a Universidade de Georgetown. Certamente não era o cenário dos sonhos.

Lee, 51, que mora em New Rochelle, N.Y., com sua esposa e três filhos, é cineasta há mais de duas décadas. Seu primeiro filme, 1999 O melhor homem , cresceu e se tornou uma franquia amada que inclui a sequência de 2013 Best Man Holiday e uma próxima série Peacock que irá reunir o elenco original . Mas apesar de sua estreia confiante e das comédias que agradam ao público - Irmão disfarçado e Roll Bounce , entre eles - que se seguiu, o trabalho de Lee muitas vezes foi colocado em silos injustamente atribuídos a diretores negros. Seu trabalho na comédia atrevida de 2017 Viagem de garotas , que arrecadou mais de US $ 140 milhões em um orçamento de US $ 20 milhões, aumentou seu perfil fora do radar. Não é nenhuma surpresa que uma franquia de sucesso tenha vindo ligando.



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Space Jam: A New Legacy, que chega aos cinemas e à HBO Max na sexta-feira, não é tão maluco quanto o original, que incorporou em seu enredo o surrealismo da liga secundária de beisebol de Jordan. (Piadas sobre James deixando Cleveland simplesmente não dão certo.) Embora não seja uma sequência, ele adota o modelo básico de seu antecessor: LeBron e os Tunes se unem para um jogo de basquete de alto risco contra um vilão Goon Squad, desta vez liderado por um algoritmo maligno conhecido como Al G. Rhythm. Al (interpretado por um comprometido Don Cheadle) tira proveito de uma divisão crescente entre LeBron e seu filho Dom (Cedric Joe), atraindo pai e filho para uma rede digital chamada Warner 3000 serververse, onde planeja mantê-los para sempre.

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É aqui que a decisão de Lee de fazer um filme do Space Jam começa a fazer muito mais sentido, apesar da hesitação de Lee e do fato de nunca ter trabalhado em um filme de animação. Ele se concentrou no roteiro, que - como muitas revisões vai te dizer - é creditado a seis escritores. Eu vi o que eles estavam tentando fazer com essa história de pai e filho no centro, ele disse. E foi aí que Lee achou que poderia ajudar.

Em 'Space Jam: A New Legacy', a estrela da NBA LeBron James tenta levar o Looney Tunes à vitória em um jogo de basquete contra um A.I. (Warner Bros. Pictures)

Quando criança , nem mesmo ocorreu a Lee, nascido em Queens e criado em Brooklyn, que ele poderia ser um cineasta. Ele ficou perplexo com a indústria cinematográfica, depois ancorado por sucessos de bilheteria como Star Wars e Raiders of the Lost Ark. Foi nisso que pensei quando pensei em filmes, Lee disse.

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Isso começou a mudar no início dos anos 80, quando seu primo, Spike, mudou-se para o porão da casa dos pais de Lee no Brooklyn enquanto frequentava a escola de cinema na New York University.

Ter alguém que eu conhecia - alguém que estava na minha família, alguém negro - fazendo filmes ... que não fazia sentido, Lee disse. Mas quando ele começou a ganhar notoriedade e a deixar sua marca, comecei a entender que era possível.

Lee também foi para a escola de cinema na NYU, depois de se formar em Georgetown com bacharelado em inglês e especialização em belas artes. Mas sua fundação no cinema veio de trabalhar como assistente de produção em vários dos primeiros filmes de Spike, incluindo Garota 6 e, principalmente, Malcolm X.

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Lee se sentia confortável dirigindo atores (ele até queria ser um, em um ponto), mas estar nos sets de seu primo o apresentou a aspectos da produção de filmes que ele havia esquecido: como mover a câmera, como enquadrar uma cena. O primo cada vez mais famoso de Lee o apoiou, ajudando-o a assinar com uma agência de talentos e, ocasionalmente, dando uma olhada em seu trabalho - incluindo um curta premiado Lee baseado em seus anos em uma escola preparatória predominantemente branca. (Continue trabalhando, continue trabalhando, Spike disse a ele.)

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Lee tinha 27 anos quando terminou o roteiro de O Melhor Homem. Quando enviou o rascunho para o primo, Spike disse: É este.

Mesmo com um cineasta estabelecido em seu canto, Lee teve que ser estratégico ao lançar seu primeiro filme. Quando ele leu sobre um futuro drama familiar com um elenco totalmente negro, produzido por Kenneth Babyface Edmonds e sua então esposa Tracy Edmonds, Lee viu uma abertura. Quando Soul Food chegou aos cinemas no outono de 1997, ele tinha The Best Man pronto para ir. Simplesmente aconteceu de ser o roteiro certo na hora certa, Lee disse.

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O filme acabou chegando à Universal. Spike concordou em produzir The Best Man por meio de sua produtora, 40 Acres and a Mule Filmworks. De todas as coisas que Lee aprendeu com seu primo, disse ele, uma das coisas mais importantes foi permanecer fiel à sua visão - mesmo que o cineasta mais experiente da família discordasse dele. E eles discordaram em tudo, desde quem deveria ser o ator principal até o compositor certo para a trilha.

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Mas no primeiro dia de produção, disse Lee, Spike apareceu, apertou sua mão e lhe desejou boa sorte. Eu nunca o vi novamente no set.

Apenas fazer o filme que eu queria fazer é a influência de Spike. Eu não deixei ninguém me dizer que filme eu estava fazendo, Lee disse. Tive uma visão do que precisava ser. E isso sempre foi dele: tenha uma visão e faça o seu filme.

Equilibrando humor com coração tem sido uma marca registrada do trabalho de Lee desde o início. E o Melhor Homem, que fez quase $ 35 milhões com um orçamento de cerca de US $ 9 milhões, estabeleceu outros princípios de sua abordagem cinematográfica. O elenco incluiu Nia Long, Taye Diggs, Morris Chestnut, Terrence Howard, Harold Perrineau e Sanaa Lathan - uma mistura refrescante de atores emergentes e subestimados, que interpretaram personagens que Lee não estava acostumado a ver na tela: profissionais abastados que apenas passou a ser Black.

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Lee fez o filme durante uma espécie de apogeu para todos os filmes negros, especialmente as comédias românticas. Long já havia estrelado o filme favorito de culto Love Jones. Mas esses ainda eram papéis cobiçados, disse Lee, que seguiu outra dica de seu primo - concentrando-se não em nomes famosos, mas nos melhores atores para os papéis.

Morris Chestnut ficou mais conhecido por estrelar o corajoso filme de John Singleton de 1991, Boyz N the Hood, quando ele foi escolhido para interpretar o ator Lance Sullivan, o noivo em O Melhor Homem. Seu personagem tem um arco particularmente emocional - lágrimas escorrem por seu rosto na cena do casamento - e o ator achou esses desafios atraentes.

Chestnut disse que o estilo de direção de Lee se presta a uma profunda exploração do personagem. Ele se encontra com cada membro do elenco individualmente antes das filmagens e analisamos exatamente o que ele está esperando, disse o ator. É uma coisa muito inteligente de se fazer como diretor, porque muitas vezes, uma vez que estamos em produção, eles realmente não têm tempo para fazer isso.

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Chestnut disse que seu papel na franquia O Melhor Homem, sem dúvida, o abriu para outros papéis - incluindo o protagonista. Ele posteriormente estrelou em The Brothers, ao lado de D.L. Hughley, Bill Bellamy e Shemar Moore, e depois disso com Two Can Play That Game, ao lado de Vivica A. Fox.

Regina Hall credita a The Best Man o lançamento de sua carreira. Seu pequeno, mas memorável papel como Candy, uma stripper contratada para dançar na despedida de solteiro de Lance, marcou sua primeira aparição em um longa-metragem. Hall recebeu apenas algumas páginas do roteiro, disse ela em uma entrevista, mas o final do filme a preparou para um papel muito maior na sequência.

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A franquia, agora com mais de 20 anos, tem uma base de fãs de várias gerações, observou Hall. Fazer parte de um filme negro que realmente ressoou com o público e resistiu ao teste do tempo, é incrivelmente especial .

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Até o momento, Hall trabalhou com Lee mais do que qualquer outro diretor - estrelou os filmes de The Best Man, a edição de 2016 da Barbershop que ele dirigiu e Girls Trip, no qual ela desempenhou o papel principal. Hall disse que Lee está sempre aberto a comentários. Na viagem para meninas classificadas como menores, ela ocasionalmente sugeria que seu personagem Ryan poderia usar um palavrão bem colocado entre amigos. Lee seria como, ‘Ok, se é isso que você quer dizer, tipo, Deus - sério, vocês?’ Hall relembrou com uma risada.

Lee começou esse relacionamento com seus atores em seu primeiro set. Mas The Best Man é mais do que uma representação da abordagem de Lee para contar histórias. O filme - e como foi recebido - também oferece uma visão sobre alguns dos desafios que ele e outros cineastas negros enfrentaram na indústria.

Lee disse que, quando o filme foi lançado, pensamos: ‘Cara, esse filme vai ser grande’ - e foi ótimo para um determinado segmento do público. Mas a imprensa e o público em geral não queriam vir ver. Ou eles estavam classificando, como, ‘Esta é uma comédia romântica para os negros’.

Foi como, ‘Essa não é a intenção’. Era para todos, Lee disse. E, tolamente, todos pensamos: ‘Oh, todo mundo vai ver este filme. ' Mas eles não fizeram.

Lee tem lutado tais percepções durante a maior parte de sua carreira. Em 2013, quando Best Man Holiday ganhou mais de US $ 71 milhões de um orçamento de US $ 17 milhões , manchetes centradas em um filme urbano que teve um desempenho exagerado nas bilheterias. Lee rebateu: Não há nada urbano no meu filme, ele contado o Los Angeles Times. Setenta e cinco por cento dele ocorre em uma mansão nos subúrbios.

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Há uma sensação em toda a minha carreira que, tipo, ‘Oh, isso é menos que’… ‘isso é para eles,' Lee disse, parafraseando, mas mal. 'Quero dizer, você não pode ser tão engraçado quanto Judd Apatow.'

Embora os esforços para tornar Hollywood e suas produções mais inclusivas tenham ajudado a chamar a atenção para o problema, ele continua e se torna irritante, acrescentou. Mas eu cheguei a um lugar na minha carreira e minha vida - eu sou tipo 'tanto faz. '

O titã da indústria Will Packer, que produziu Girls Trip e Night School, disse que a desvalorização dos filmes e talentos negros é um assunto que ele e Lee discutiram desde que se encontraram anos atrás em uma conferência.

Falamos sobre as expectativas dos filmes que fizemos voltados para o público negro e como alguns prognosticadores de Hollywood realmente não sabem o que fazer com eles, disse Packer.

Quem está fora da indústria do entretenimento pode ver as projeções de bilheteria exatamente como isso: projeções. Mas, disse Packer, essas projeções informam os analistas de estúdio que tomam decisões sobre o valor do desempenho, potencial de lucro e outras coisas que têm implicações reais para os cineastas, incluindo quanto será o orçamento, quanto posso pagar aos meus atores, quanto eu pode colocar na tela.

Enquanto Girls Trip estava indo para os cinemas, a Universal anunciou que tinha assinou Lee para um acordo de produção inicial , quase 18 anos após o estúdio lançar seu primeiro filme. O acordo abriu oportunidades para projetos de cinema e TV que, de outra forma, ele não teria conseguido realizar.

Eu preciso de suporte há muito tempo, disse ele. Tenho muitas ideias e muitas coisas que ficam em pausa - porque começo a fazer um filme - e coisas que precisam de desenvolvimento e precisam de escritores.

Apesar de sua posição inicial em dirigir A New Legacy, Lee reconhece o marco na direção de uma franquia com US $ 150 milhões despesas. Foi um desafio, disse Lee, e particularmente assustador, já que ele substituiu o diretor original Terence Nance .

Se este fosse meu segundo filme, não teria como lidar com isso, disse Lee, observando que sua liderança no set se resumia a 20 anos de experiência, trabalhando com atores, definindo o tom, sabendo como fazer e aterrissar piadas.

As primeiras resenhas do filme zombaram do uso abundante da propriedade intelectual da Warner Bros. pelo filme, que vão desde o DC Universe, Mad Max e Casablanca. Mas as críticas nunca realmente contaram toda a história quando se trata dos filmes de Lee e como o público vai responder a eles.

Estou extremamente orgulhoso do filme. É certamente um dos meus filmes mais legais, disse Lee. E estou feliz por poder fazer isso para um grande público.

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